De vakantie staat weer voor de deur. Welke boeken, die net zijn uitgekomen, zijn de moeite waard? Een subjectief lijstje door Ewout Klei.

De Gouden Rots van Willem de Bruin is alleraardigst als u naar de Antillen op vakantie gaat. Sint-Eustatius is het minst bekende eiland van de Antillen, maar was in de achttiende eeuw de belangrijkste vrijhaven van de Caribbean. Sint-Eustatius had als bijnaam de Gouden Rots, want je kon er alles kopen. Tijdens de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog speelde de Gouden Rots een cruciale rol, want Nederlandse handelaren verkochten wapens aan de Amerikaanse revolutionairen, die mede daardoor tegen de Britse Redcoats konden vechten. Op 16 november 1776, nog geen half jaar na de Declaration of Independence, werden vanuit het Nederlandse fort op het eiland saluutschoten gelost, toen het Amerikaanse oorlogsschip Andrew Doria de haven aandeed. Nederland was hiermee – officieus – het eerste land dat de Amerikaanse onafhankelijkheid erkende. De officiële erkenning vond in 1782 plaats, dankzij het lobbywerk van ambassadeur John Adams, de latere tweede president van de Verenigde Staten, die daarbij geassisteerd werd door niemand minder dan Joan Derk van der Capellen tot den Pol. Nederland was het tweede land dat de Verenigde Staten officieel erkende, na Frankrijk. Willem de Bruin heeft een prachtig boek van 272 pagina’s geschreven over hoe er op het kleine eilandje Sint-Eustatius wereldgeschiedenis werd geschreven.

In De Onzichtbare Keizer van Mark Braude staat een ander klein eilandje centraal, dat in 1815 wereldgeschiedenis schreef. We hebben het natuurlijk over Elba, het Italiaanse eilandje waar Napoleon op 4 mei 1814 naartoe werd verbannen en waar hij op 26 februari 1815 van wist te ontsnappen. Napoleon was door de geallieerde mogendheden tot soeverein vorst van Elba benoemd en had een leger tot 600 man tot zijn beschikking. Hoewel Napoleon werk maakte van zijn positie als vorst en veel deed aan de infrastructuur van het eiland, voelde hij zich niet in zijn ballingsoord thuis en wilde hij de macht in Europa grijpen. De toch naar Parijs was een succes, maar Napoleon vond vervolgens zijn Waterloo in Waterloo. Mark Braude laat in zijn vlot geschreven boek De Onzichtbare Keizer zien dat Napoleons tijd op Elba door de historici vaak verwaarloosd is, maar in feite een hele belangrijke episode in het leven van de Franse veroveraar.

De Eerste Wereldoorlog van John Keegan is een fraai uitgegeven pil van 528 bladzijden. Het boek verscheen in 1998 in het Engels, werd in 2000 in het Nederlands vertaald, deze tweede druk is van 2019 en maakt deel uit van de serie Balans Klassiek, waarin belangrijke boeken zijn opgenomen. Het boek van Keegan is een mooie inleiding op de Eerste Wereldoorlog, waarin de veldslagen aan het West- en Oostfront, alsmede de andere fronten en de zeegevechten aan bod komen. Keegan is vooral sterk in het analyseren van de krijgshandelingen aan de diverse fronten. De politieke geschiedenis krijgt nauwelijks aandacht en ook de Armeense Genocide in het Ottomaanse Rijk krijgt niet de aandacht die deze tragedie in een overzichtswerk met zo’n algemene naam verdient. Niettemin leest het boek snel weg en is het een must-have voor je boekenkast. Je kan het boek met harde kaft ook meenemen naar het strand, maar daarvoor is het eigenlijk een beetje te dik en het zou ook jammer zijn dat het beschadigd. Het boek is te mooi.

De Invasie van Alex Kershaw gaat, u raadde het misschien al, over de geallieerde invasie van Normandië op 6 juni 1944. Alex Kershaw, niet te verwarren met Hitler-biograaf Ian Kershaw, is een journalist en schrijver die veel boeken over de Tweede Wereldoorlog heeft geschreven. Zijn methode is journalistiek. De boeken zijn spannend, lezen lekker weg. Ook al heb je The Longest Day en Saving Private Ryan gezien, het boek van Kershaw is nog steeds ongelooflijk spannend geschreven en je leeft mee met de hoofdpersonen van het boek: de jonge Britse generaal Lord Lovat die de nazi’s bestrijdt met stijl, twee Canadese broers die soldaten over het strand van Juno leiden, de Franse commando Léon Gautier die voor de Vrije Fransen van Charles de Gaulle vecht en nu eindelijk zijn vaderland kan bevrijden, kapitein Frank Lillyman  die als eerste Amerikaan die op D-Day in Frankrijk landde, enzovoort. Het 312 pagina’s tellende boek lees je in twee middagen uit.