Op 15 april 1736 riepen de opstandige Corsicanen de Duitse edelman Theodor von Neuhoff tot koning van hun eiland uit. Hij was de eerste en enige koning van Corsica, want de rebellie werd neergeslagen door Genua. 

Theodor von Neuhoff was een typische achttiende-eeuwse avonturier. Hij was de zoon van het Duitse edelman, groeide op aan het hof van de Franse koning, voerde diplomatieke missies uit voor de regeringen van Zweden en Spanje en raakte betrokken bij de Mississippi Company-zeepbel (die duizenden beleggers dupeerde). In 1736 besloot hij om de Corsicaanse vrijheidsstrijd te helpen. Als de Corsicanen Theodor van Neuhoff tot koning van het eiland zouden kronen dan zou hij hen met een leger komen bevrijden.

Corsica was op dat moment nog in handen van de Italiaanse republiek Genua. Theodor von Neuhoff landde in maart 1736 met een leger op het eiland. Hij had de hulp gekregen van de Bey van Tunis, een vazal van de Ottomaanse sultan. Behalve een klein leger had Van Neuhoff ook wapens en munitie meegenomen voor de Corsicaanse vrijheidsstrijders. De dankbare Corsicanen kroonden daarop op 15 april Van Neuhoff tot koning van Corsica. De kersverse vorst resideerde met zijn hofhouding in het bisschoppelijk paleis van Cervione in de Castagniccia.

In november, acht maanden na zijn aankomst op Corsica, was het feest voorbij. Het geld was op. Genua, hierbij gesteund door Frankrijk, sloeg de opstand neer. Theodor von Neuhoff had nog geprobeerd de steun van Napels of Spanje te krijgen, maar beide koninkrijken hadden hier geen zin in. De koning besloot daarom eieren voor zijn geld te kiezen en met de staart tussen de benen het strijdtoneel te verlaten. Hij vluchtte naar Amsterdam waar hij prompt werd gearresteerd, omdat hij nog veel schulden had uitstaan.

Theodor von Neuhoff probeerde na zijn vrijlating enkele malen opnieuw om Corsica te veroveren, maar het bezettingsleger van Genua en Frankrijk hield hem elke keer tegen. De ex-koning werd in Londen gearresteerd en een tijdlang opgesloten, totdat hij besloot zichzelf bankroet te verklaren en zijn koninkrijk Corsica over te maken aan zijn schuldeisers. In 1756, een jaar na zijn vrijlating, overleed de berooide avonturier.

De Britse historicus Horace Walpole, zoon van de Britse premier, schreef voor Von Neuhoff een passend grafschrift:

The grave, great teacher, to a level brings
Heroes and beggars, galley slaves and kings.
But Theodore this moral learned ere dead:
Fate poured its lessons on his living head,
Bestowed a kingdom, but denied him bread.

Von Neuhoff figureerde als een van de zes koningen in Voltaires Candide en de Italiaanse toneelschrijver Giovanni Paisiello schreef in 1784 een operette over de Corsicaanse koning: Il re Teodoro in Venezia.

 

Afbeeldingen: Wikimedia / Wikipedia Commons