Op 2 mei 1982 werd de Argentijnse kruiser de General Belgrano tot zinken gebracht door de Britse onderzeeër HMS Conqueror. 323 zeelieden kwamen om het leven, bijna de helft van de 649 Argentijnse doden die vielen tijdens de Falkland-oorlog.

 

Islas Malvinas

Op 2 april 1982 vielen de Argentijnen de Falklandeilanden binnen. Argentinië werd op dat moment geregeerd door een militaire junta. Het regime, dat duizenden politieke tegenstanders had vermoord, hoopte door een snelle militaire overwinning in het zadel te blijven. Argentinië maakte bovendien al 150 jaar aanspraak op de eilanden, door de Argentijnen de Islas Malvinas genoemd. De inwoners van de Falklandeilanden wilden echter bij Groot-Brittannië blijven.

De Argentijnse junta verwachtte dat Groot-Brittannië niet zou reageren. De Falklandeilanden hadden voor Groot-Brittannië nauwelijks strategische waarde en lagen helemaal aan de andere kant van de Atlantische Oceaan. De junta vergiste zich echter lelijk, omdat Margaret Thatcher van mening was dat de Britse burgers op de eilanden beschermd moesten worden. Daarnaast hoopte ze het land achter haar te krijgen en de verkiezingsoverwinning van de Conservatieven veilig te stellen. Thatcher was bij vele Britten impopulair vanwege haar strenge bezuinigingsbeleid.

De Britten stuurden een task force duizenden kilometers naar het zuiden, om de eilanden te bevrijden. Het duurde enkele weken voordat de vloot de Falklandeilanden zou bereiken. De Argentijnse junta kreeg tot die tijd de kans om de kwestie vreedzaam op te lossen, maar men greep deze mogelijkheid niet aan. Omdat de onderhandelingen met Argentijnen mislukten werd het oorlog.

 

Gotcha

De oorlog was kort maar hevig. Aan beide kanten vielen honderden doden. De meeste Argentijnse doden waren de 323 opvarenden van de Argentijnse kruiser ARA General Belgrano, die op 2 mei door de HMS Conqueror werd getorpedeerd. De Britse tabloid The Sun vierde het tot zinken brengen van dit schip met de beruchte kop Gotcha! 

Linkse pacifisten van de Labourpartij waren uiteraard woedend. De General Belgrano werd tot zinken gebracht buiten de zogenoemde exlusion zone, een zone rondom de Falkland-eilanden waarbinnen Argentijnse schepen door Britse duikboten aangevallen zouden worden. De Britse marine beschouwde de General Belgrano echter als een bedreiging. Mogelijk had de kruiser samen met andere schepen de taskforce anders aangevallen.

Na het torpederen van de General Belgrano durfde de Argentijnse vloot de havens niet meer te verlaten. Maar de Argentijnen namen wel wraak. Twee dagen na de ondergang brachten ze de HMS Sheffield tot zinken. Dit deden ze door middel van een Franse exocet-raket, die door een Argentijns jachtvliegtuig was gelanceerd. De Britten waren not amused dat de Argentijnen over zulk modern wapentuig beschikten en tikten hun NAVO-bonsgenoot Frankrijk hiervoor op de vingers.

Omdat de Argentijnse vloot zich na het tot zinken brengen van de General Belgrano had teruggetrokken konden de Britse troepen veilig landen. De Argentijnse luchtmacht, opererend vanuit het vasteland, bleef echter een grote bedreiging en slaagde er ook in de Britse transporthelikopters te vernietigen. De Britse mariniers moesten hun offensief te voet afleggen.

 

Landoorlog

Argentine_prisoners_of_war_-_Port_Stanley

Argentijnse krijgsgevangenen worden afgevoerd

Dat de Britten de landoorlog wisten te winnen kwam omdat de Argentijnse soldaten slecht geoefende dienstplichtigen waren. Het Britse leger wist de Argentijnen telkens te verrassen, wat desastreus bleek voor de moraal bij de vijand. Binnen drie week waren de Argentijnen verslagen. Ze gaven zich massaal over.

Mede dankzij de Falklandoorlog wist Thatcher als prime minister aan te blijven. De Conservatieven versloegen Labour, dat als gevolg van deze verkiezingsnederlaag een extreemlinkse sektarische koers insloeg, met veel interne ruzies. Thatcher kon haar werk afmaken. Ze voerde een liberaal economisch beleid, wat er medio jaren tachtig voor zorgde dat het Groot-Brittannië weer voor de wind ging.

Voor de Argentijnen was de nederlaag een blessing in disguise. De junta had gegokt en verloren. Het regime kwam ten val en Argentinië werd weer een democratie. Behalve de Britse burgers op de Falklandeilanden bevrijdde Thatcher indirect dus ook de Argentijnen.

Afbeeldingen: Wikimedia / Wikipedia Commons