Op 6 december 1240 kwam het rijk van Kiev-Rus ten val, toen de Mongoolse horden Kiev plunderden. 

 

Kiev-Rus is de middeleeuwse voorganger van Rusland, maar ook van Oekraïne en Wit-Rusland. Het land werd geregeerd door de Ruriken-dynastie, vorsten die afstamden van de Viking-leider Rurik. De belangrijkste heerser van Kiev-Rus was grootvorst Vladimir, onder wiens bewind het rijk tot het oosters-orthodoxe christendom overging. Vladimir trouwde met een Byzantijnse prinses, de zus van de keizer van Constantinopel.

Kiev-Rusland was echter een broze politieke eenheid. Als een vorst overleed werd hij niet opgevolgd door zijn oudste zoon, maar de zonen vochten om de macht en vermoordden elkaar. Vladimir was dankzij een burgeroorlog met zijn broers aan de macht gekomen, toen hij overleed werd zijn rijk onder zijn zonen verdeeld, die ook de oorlog aan elkaar verklaarden. Lokale vorsten werden in de loop der tijd steeds machtiger en Kiev steeds zwakker. Eind twaalfde eeuw was het definitief gedaan met de eenheid van het rijk. Drie vorstendommen waren machtiger dan de rest: de handelsrepubliek Novgorod in het noorden, Vladimir-Suzdal in het noordoosten en Galicië-Wolynië in het zuidwesten. Kiev was in handen van de vorsten van Galicië-Wolynië.

 

De Mongolen, die in de dertiende eeuw een reusachtig rijk veroverden dat zich uitstrekte van Polen in het westen tot Korea in het oosten, onderwierpen ook de Russen. Op 28 november 1240 werd Kiev belegerd. De stad werd door slechts 1000 verdedigers beschermd. De Mongolen beschoten de stad met katapulten, met als doel een bres in de muur te slaan. Het bombardement duurde meer dan een week.

Op 6 december stortte een deel van de stadsmuur in. De Mongoolse horden stroomden de stad binnen en begonnen de mensen af te slachten. Van de 50.000 inwoners van Kiev overleefden nog geen 2.000 mensen de massaslachting. Veel stadsbewoners waren naar de grootste kerk van de stad gevlucht, in de hoop dat ze daar veilig zouden zijn. Het balkon van de kerk, waarop te veel mensen stonden, stortte echter in, met vele doden als gevolg.

Galicië-Wolynië was enorm verzwakt als gevolg van de Mongoolse aanval. Het koninkrijk Polen zou hiervan profiteren en annexeerde in 1349 het Russische koninkrijk. Ook het grootvorstendom Litouwen profiteerde van het machtsvacuüm en veroverde een enorm gebied.

De Mongolen, door de Russen Tataren genoemd, zouden uiteindelijk worden verdreven door het grootvorstendom Moskou, dat Vladimir-Suzdal had opgevolgd als de machtigste Russische staat in het noordoosten van het voormalige rijk van Kiev-Rus.

Afbeelding: Wikimedia / Wikipedia Commons