Op 26 september 1983 zag luitenant-kolonel Stanislav Yevgrafovich Petrov op zijn waarschuwingssysteem dat de USSR werd aangevallen door een Amerikaanse nucleaire aanval. Hij besloot niet in te grijpen, omdat hij vermoedde dat het systeem defect was. De wereld verging die dag niet.

 

Begin jaren tachtig was de detente voorbij. De Sovjet-Unie was Afghanistan binnengevallen en plaatste in Oost-Europa SS20-raketten, nucleaire raketten voor middellange afstand die op doelen in West-Europa waren gericht. In reactie daarop besloot de NAVO dat er kruisraketten in West-Europa moesten worden geplaatst ter afschrikking, waar de linkse vredesbeweging zo fel tegen protesteerde. Ook de Amerikaanse president Ronald Reagan, die de USSR een evil empire noemde, droeg niet bij aan een betere verstandhouding tussen Oost en West.

De leiding van de Sovjet-Unie was begin jaren tachtig als de dood voor een Amerikaanse first strike. Luitenant-kolonel Petrov van de Sovjet luchtverdedigingsdienst hield echter het hoofd koel. Toen op 26 september 1983 het alarmsysteem melding maakte van een Amerikaanse atoomaanval, er zou een nucleaire raket zijn gelanceerd, meende Petrov terecht dat het vals alarm was. Als de Amerikanen echt met een atoomaanval waren begonnen dan zouden ze een heleboel kruisraketten op de Sovjet-Unie en Oost-Europa hebben afgeschoten, om zo te voorkomen dat het Oostblok niet zou kunnen terugslaan. Het afschieten van een raket was niet logisch.

Petrov had gelijk. Door een vreemde technische fout was interpreteerde het waarschuwingssysteem zonlicht op een wolk als een kruisraket. Als niet Petrov maar een officier met minder gezond verstand aan de knoppen had gezeten dan had de Sovjet-Unie op de vermeende Amerikaanse aanval gereageerd met een tegenaanval en was de wereld door een kernoorlog vergaan. Luitenant-kolonel Stanislav Yevgrafovich Petrov heeft, door logisch na te denken en rustig te blijven, de wereld behoed voor een allesverwoestende kernoorlog.  Hij verdient een standbeeld.

 

Afbeelding: Wikimedia / Wikipedia Commons