Op 20 december 1941, twaalf dagen na de Japanse aanval op Pearl Harbor, boekten de Flying Tigers met hun P-40s hun eerste overwinning op het Rijk van de Rijzende Zon. Omdat de Amerikanen en de Britten deze weken alleen maar nederlagen leden was dit een grote morele opsteker.

 

De First American Volunteer Group (AVG) was een groep Amerikaanse piloten die in dienst van de Chinese luchtmacht tegen de Japanners vochten. Hoewel de Flying Tigers, zoals ze later door de Chinezen zouden worden genoemd, al enkele maanden in China zaten waren ze nog niet in actie gekomen. Dit gebeurde pas op 20 december 1941, toen een kleine groep P40’s boven de Zuid-Chinese stad Kunming een Japans eskader van bommenwerpers aanviel.

De Japanners waren stomverbaasd. In hun oorlog tegen de Chinezen vormde de Chinese luchtmacht nauwelijks een bedreiging. Daarom werden de bommenwerpers ook niet door jachtvliegtuigen geëscorteerd. Dat de Chinese luchtmacht opeens met moderne Amerikaanse vliegtuigen kwam aanzetten, die ook nog eens door uitstekende piloten werden gevlogen, hadden de Japanners niet verwacht. De P40’s, beschilderd met de symbolen van de Chinese luchtmacht én met een haaienmond onder de neus, wisten enkele bommenwerpers neer te halen. De overige bommenwerpers dropten hun lading en vluchtten naar hun basis terug.

De Flying Tigers behaalden hierna ook overwinningen op de Japanners, dikwijls tegen een grote overmacht. De Curtiss P-40 Warhawk was een redelijk snelle, goed gepantserde maar weinig wendbare jager. In dogfights was P-40 geen partij voor de licht bepantserde, maar zeer wendbare Japanse jachtvliegtuigen. Generaal Claire Chenault, die leiding gaf aan de AVG, was echter een meesterlijke tacticus. Hij wist wat de kracht en de zwakte van de P-40 was en besloot zijn tactiek hierop aan te passen. De P-40s mochten onder geen beding dogfights aangaan, maar moesten zich van hit and run-tactieken bedienen. Ze vielen aan op grote snelheid en gingen er weer snel vandoor. Hierdoor konden ze de Japanners grote verliezen toebrengen.

De Flying Tigers hielpen begin 1942 de Britten met de verdediging van Birma. Ondanks het feit dat de Japanse luchtmacht weer zware verliezen werden toegebracht wisten de Japanners Birma de te veroveren. In het voorjaar van 1942 trokken de Flying Tigers zich weer terug naar China. Daar werden ze geïntegreerd in de Amerikaanse luchtmacht. Veel AVG-piloten waren hier echter niet zo blij mee, omdat het leven als rebelse huurling veel leuker was. Ze stopten er daarom mee. De Amerikaanse luchtmacht wist de Japanners in China grote verliezen toe te brengen. Helaas voor de Amerikanen in China was het nationalistische leger zwak en niet goed in staat tot grote offensieven. De beslissing in de oorlog tegen Japan werd door de Amerikaanse marine behaald in de Grote Oceaan.

Generaal Claire Chennault hielp na de Tweede Wereldoorlog de nationalisten in hun burgeroorlog tegen de communisten. Om die reden is hij in communistisch China nog steeds omstreden. Taiwan beschouwt Chennault echter als een held en in de hoofdstad Taipei staat er een standbeeld van de eigenwijze Amerikaanse generaal die leiding gaf aan de Flying Tigers.

 

 

 

Afbeeldingen: Wikimedia / Wikipedia Commons