De aanval op de Amerikaanse vloot in Pearl Harbor op Hawaï maakte de weg vrij voor het eigenlijke doel van Japan: de verovering van Zuidoost-Azië. Maleisië en Birma, de Filipijnen en Indonesië werden tijdens dit korte maar hevige offensief onder de voet gelopen.

 

Een hele belangrijke stap op weg naar de verovering van Maleisië was het tot zinken brengen van het slagschip de Prince of Wales en de slagkruiser Repulse. Na de aanval op Pearl Harbor veroverden de Japanners de Britse kolonie Hong Kong en bedreigden Maleisië. De Britse vloot stuurde beide oorlogsbodems de zee op om een Japanse invasievloot te vinden en uit te schakelen, maar de zoektocht liep op niets uit en de Prince of Wales en Repulse begonnen aan hun terugtocht.

De Britse schepen kregen geen steun vanuit de lucht. Ze waren daarom sitting ducks toen Japanse langeafstandbommenwerpers (Nells & Bettys) aan hun aanval begonnen. Beide schepen werden tot zinken gebracht. 840 bemanningsleden, 513 van de Repulse en 327 van de Prince of Wales, vonden hierbij de dood. De Japanners verloren slechts vier vliegtuigen.

De Japanse aanval liet wederom zien dat vliegtuigen cruciaal waren in een zeeoorlog. Slagschepen zonder luchtsteun konden tegenover vliegtuigen weinig beginnen. De Britten waren na deze nederlaag niet in staat om de Japanners tegen te houden, met het verlies van Maleisië en Birma tot gevolg. De gezamenlijke Amerikaans-Brits-Nederlands-Australische vloot, die het ook zonder luchtsteun moest doen, ging eind februari 1942 ten onder in de Slag bij de Javazee. Het Nederlandse vlaggenschip De Ruyter werd echter tot zinken gebracht door lange lans torpedo’s, een ander nieuw wapen van de Japanners. Op 4 juni 1942 keerde echter het tij, na de Amerikaanse overwinning bij Midway. Dit was te danken aan vliegdekschepen.

 

Afbeeldingen: Wikipedia / Wikimedia Commons