Groot-Brittannië had begin negentiende eeuw te kampen met sociale onrust. In 1819 vond de Peterloo Massacre plaats, toen Britse cavaleristen inreden op een groep vreedzame demonstranten. Nog geen jaar later kwamen radicaal-linkse activisten met het plan om de leden van het Britse kabinet te vermoorden: The Cato Street Conspiracy. 

 

In 1815 had Groot-Brittannië met hulp van Pruisen Napoleon bij Waterloo verslagen, maar de terugkeer van veteranen op de arbeidsmarkt zorgde voor veel werkloosheid. De positie van arbeiders was daardoor heel kwetsbaar. De overheid, bang voor revolutie, was echter vastbesloten demonstraties keihard de kop in te drukken.

Op 16 augustus 1819 demonstreerden tienduizenden mensen in Manchester bij St. Peter Field. 60 cavaleristen, de zogenaamde yeomen, wilden de leiders van de demonstratie arresteren en voerden een charge uit. Het liep uit op een bloedbad toen enkele demonstranten de yeomen probeerden te stoppen. Er vielen 11 doden en zo’n 400 gewonden. Deze gebeurtenis ging de geschiedenis in als de Peterloo Massacre, een verwijzing naar de bloedige slag bij Waterloo.

Begin 1820 overleed koning George III, die al jaren gek was. Het overlijden van de koning zorgde voor een politieke crisis. Een groep radicalen, die zichzelf de Spencean Philanthropists noemden (genoemd naar de in 1814 in de gevangenis overleden radicale activist Thomas Spence), wilde wat doen. Wat de radicalen niet wisten was dat hun groepje geïnfiltreerd was door George Edwards, een agent provocateur van de regering. Edwards stelde een nieuwe versie van het Gunpowder Plot voor. Ze moesten de leden van het kabinet vermoorden. Deze moord zou dan leiden tot een revolutie in het gehele land. In totaal waren zo’n 27 man bij het complot betrokken.

Omdat het plan bedacht was door een agent provocateur wist de overheid natuurlijk precies wat de radicalen van plan waren. Op 23 februari werden de samenzweerders gearresteerd in Cato Street in Londen, waar ze hun vergadering hielden. Op 1 mei, dat toen nog niet bekend stond als de dag van de arbeid, werden vijf samenzweerders opgehangen voor de poort van Newgate Prison. Hun executie werd door duizenden mensen aanschouwt. Sommigen hadden betaald voor een mooie plek, om de terechtstellingen goed te kunnen zien. Nadat hun lijken een half uur aan de galg bungelden werden de geëxecuteerde samenzweerders losgemaakt. Hun hoofden werden vervolgens afgehakt en op een staak gezet, als afschrikwekkend voorbeeld. De status quo had de revolutie weer bedwongen.

Omdat de naam Cato Street Conspiracy best wel catchy is is er ook een rockband naar de samenzwering genoemd. Hoe cool is dat?

 

Afbeeldingen: Wikimedia / Wikipedia Commons

16 augustus 1819: Peterloo Massacre