De technologie gaat met sprongen vooruit. Soms lijkt het erop dat we nu al in de toekomst leven. Er wordt steeds meer slimme apparatuur ontworpen om ons leven een stuk makkelijker te maken. Deze nieuwe slimme apparatuur wordt ook steeds meer ingezet in de gezondheidszorg. Hierdoor kunnen patiënten meer zorg zelf reguleren, ziektes eerder herkend worden en kan het werk van de zorgverleners aanzienlijk worden verlicht.

Een voorbeeld van nieuw ontwikkelde slimme apparatuur zijn de digitale contactlenzen. Contactlenzen waren natuurlijk sowieso al een grote vooruitgang in de ontwikkeling van de gezondheidszorg en sinds de eerste exemplaren in de 19e eeuw zijn deze vernuftige mini-brillen niet meer weg te denken voor veel mensen met zichtproblemen. Tegenwoordig kun je allerlei varianten contactlenzen bestellen, waardoor lenzen precies bij de behoeften van het individu aansluiten.

Dit repertoire aan contactlenzen kan dus binnenkort worden uitgebreid met een lens die diabetes kan herkent. Al in 2014 kondigde Google samen met het farmaceutische bedrijf Novartis aan dat ze bezig waren met het ontwerpen van deze lenzen. In de lens zit een transparante microchip verwerkt. Deze chip meet het glucosegehalte in de tranen en stuurt het vanaf de lenzen online door naar een applicatie op de smartphone van de gebruiker. Zo kan er tijdig een waarschuwing gegeven worden om insuline te gebruiken.

Het systeem zou vooral voordelig zijn voor patiënten met type 1 diabetes. Zij maken onvoldoende of geen insuline aan en moeten dit dus zelf dagelijks inspuiten. Het is voor hen echter lastig om te bepalen wanneer ze dit precies moeten doen. Dokters raden patiënten daarom aan om hun suikerniveau vier tot acht keer per dag te controleren. Dit moet via het bloed gedaan worden, waardoor de patiënten genoodzaakt zijn om zichzelf meerdere malen per dag in de vinger te prikken. Met de nieuwe digitale lens zou dit overbodig worden.

Er bleken echter een aantal technologische problemen op te komen tijdens de ontwikkeling. De biosensor die in de lenzen verwerkt zit meet de pH waarde, zuurteniveau’s en glucose in tranen. Het probleem hiermee is volgens sommige onderzoekers dat het glucose niveau helemaal niet zo precies af te meten is in de tranen van een persoon. Onderzoekers proberen dit al decennia lang, ook via het zweet en speeksel.

Google en Novartis zijn het hier niet mee eens en zijn ervan overtuigd dat de mogelijkheid er is. De testen worden dan ook gewoon doorgezet. Ze verwachten in 2020 het product op de markt te kunnen brengen en hopen zo vele mensen te helpen. Ze hopen met deze lens op gegeven moment ook andere ziektes te kunnen herkennen, zoals kanker, multiple sclerose en oogaandoeningen.

Google heeft het patent op deze digitale contactlens. Toch zijn er andere bedrijven die inmiddels werken aan een smart lens. EPGLMed werkt samen met Google’s concurrent, Apple, om een smart lens te ontwikkelen. Deze zal echter geen medische doeleinden hebben, maar puur entertainment functies hebben. Deze lenzen hebben de mogelijkheid om afbeeldingen op je netvlies weer te geven, en er wordt beloofd dat deze afbeeldingen scherp gaan zijn. De lenzen verkrijgen hun elektriciteit uit het knipperen van de ogen, wat het qua energieverbruik goedkope lenzen maakt. Er wordt nu voornamelijk gepraat over de mogelijkheden die het heeft voor Virtuele Realiteit, maar uiteraard zijn er een hoop tegenstanders van deze lenzen. De mogelijkheden die een dergelijke lens heeft zijn uiteraard oneindig, waarmee veel inbreuk op privacy gedaan kan worden.