Gisteren werd door een woordvoerder van het Britse koninklijk huis bekend gemaakt dat Prins Philip, de gemaal van koningin Elizabeth II, komend najaar al zijn publieke activiteiten voorgoed zal staken. De inmiddels bijna 96-jarige prins zal zijn laatste levensdagen in de privésfeer doorbrengen. Meer dan een halve eeuw stond hij voortdurend in de publieke belangstelling. En daarbij wist hij met politiek incorrecte grappen en opmerkingen regelmatig op te vallen.

Philip Mountbatten, een naam die hij als geboren Griek overigens aannam na zijn verhuizing naar Engeland, begon binnen de Britse koninklijke familie als een buitenbeentje. Toch wist hij de harten van veel Britten te veroveren met vaak cynisch bedoelde, maar daarom niet minder humoristische opmerkingen. Hij wist er echter, met name in het buitenland, ook veel mensen mee tegen zich in het harnas te jagen.

”Jullie hebben muggen, ik heb de pers om me heen” zei hij bijvoorbeeld eens tegen een medewerker van een ziekenhuis in de Caraïben. En tegen Britse studenten in China zei hij ooit dat ze ook spleetogen zouden krijgen wanneer zij te lang in dat land zouden verblijven. Dit soort opmerkingen van een prins-gemaal werden door sommigen als racistisch bestempeld, maar tegelijkertijd is het ontwapenend dat iemand uit het statische Britse koninklijk huis zo politiek incorrect kon zijn. Het werd zijn handelsmerk.

Nu trekt Mountbatten zich definitief terug. Zijn vrouw, de koningin, zal haar werkzaamheden gewoon voortzetten. Daarmee is ze inmiddels alweer de langst regerende Britse vorst ooit. Elizabeth en Philip zijn tot op de dag van vandaag een fascinerend koppel.