Komende zaterdag begint voor wielerfans het drie weken durende hoogtepunt van het jaar: de Ronde van Frankrijk. Wie de 21 etappes in de kortste tijd weet af te leggen, mag zich in Parijs laten huldigen als de winnaar van de 104e Tour. Tijd om vooruit te blikken op de komende weken.

De Tour begint dit jaar in Düsseldorf. Dat is opvallend aangezien het wielrennen door veel Duitse media al enkele jaren geboycot wordt vanwege de vele dopinggevallen. Wellicht kan de start op Duits grondgebied ervoor zorgen dat dit verandert. Onder het publiek is wielrennen nog altijd populair in Duitsland. Bovendien heeft het land meerdere grote namen in de wielrennerij: wereldkampioen tijdrijden Tony Martin en topsprinters Marcel Kittel en André Greipel behoren tot de absolute top.

Eerste geel

De eerste etappe is een relatief korte tijdrit van 14 kilometer. Grote verschillen kunnen daarbij niet worden gemaakt, maar de winnaar mag wel de eerste gele leiderstrui van deze Tour aantrekken. Favorieten zijn onder meer de eerder genoemde Tony Martin, de Spanjaard Jonathan Castroviejo en de in Nederlandse dienst rijdende Sloveen Primoz Roglic. Ook de Nederlander Jos van Emden wordt getipt voor het winnen van de eerste etappe. Hij won onlangs nog de afsluitende tijdrit in de Ronde van Italië. Outsiders voor de eerste dag zijn de Amerikaan Taylor Phinney , de Zwitser Stefan Küng en de Brit Geraint Thomas.


De sprintetappes

Een aanzienlijk deel van de 21 etappes zal vermoedelijk eindigen in een massasprint. Een discipline op zich waarbij vaak slechts enkele renners dingen naar de zege. Vorig jaar maakte Mark Cavendish een enigszins onverwachte comeback door maar liefst vier etappes op zijn naam te schrijven. Datzelfde wordt dit jaar niet van hem verwacht, maar wellicht kan hij opnieuw verrassen. Topfavoriet voor de meeste sprints zal Marcel Kittel zijn. Ook de nog relatief jonge Franse sprinter Arnaud Démare kan hoge ogen gaan gooien. Daarnaast zal André Greipel ongetwijfeld niet tevreden huiswaarts keren wanneer hij niet minstens één of twee etappes heeft gewonnen. Sunweb-sprinter Michael Matthews behoort ook tot de toppers in vlakke etappes. Een overwinning wordt voor hem echter lastig; de concurrentie is net iets beter. De Nederlander Dylan Groenewegen zal zich ook in de sprints mengen, maar een overwinning zal voor hem vermoedelijk nog te vroeg komen.

Het Slowaakse fenomeen Peter Sagan is topfavoriet om in Parijs de groene puntentrui aan te mogen trekken. In de massasprints komt hij meestal net tekort, maar door vaak van voren te zitten sprokkelt hij nu al jarenlang steeds genoeg punten bij elkaar om het puntenklassement te winnen.

De Nederlanders

Na een matig voorjaar konden Nederlandse wielerfans in mei hun geluk niet op: Tom Dumoulin wist de Ronde van Italië te winnen. Veel Nederlandse toprenners kozen dit jaar voor de Giro, waardoor in de Tour de verwachtingen iets lager liggen. Sprinter Dylan Groenewegen is een van de grootste blikvangers. Zijn ploeggenoot Robert Gesink richt zich dit jaar voor het eerst niet op een goede plek in het klassement. Hij gaat voor een etappezege.

Bauke Mollema reed de Giro, maar nu ook de Tour. Dit keer mag hij niet voor een eigen klassement rijden, maar moet hij knechten voor Trek-kopman Alberto Contador. Wellicht kan hij in een zogenoemde overgangsetappe wel voor eigen kans gaan.

Wout Poels werd verrassend genoeg thuis gelaten door zijn ploeg Sky. Kopman Chris Froome zal het dit jaar dus zonder de noeste arbeid van de Luik-Bastenaken-Luik winnaar moeten doen. Vorig jaar was Poels voor een groot gedeelte verantwoordelijk voor de uiteindelijke winst van Froome. Dit jaar is hij echter minder in vorm.

De verwachtingen voor de Nederlanders zijn dus enigszins laag gespannen, maar dat hoeft aan het kijkplezier niets af te doen. Bovendien zijn er volop kansen op etappeoverwinningen, dus wellicht wordt het juist een prachtige Tour de France voor de oranje wielerfans.

De eindwinst

En dan waar het uiteindelijk allemaal om draait: wie mag over drie weken in Parijs het geel definitief om de schouders dragen? Drievoudig winnaar en titelverdediger Chris Froome is op papier de topfavoriet, maar hij verkeert dit seizoen in beduidend mindere vorm dan in voorgaande jaren. De concurrentie ruikt bloed.

Die concurrentie bestaat onder andere uit een andere meervoudig winnaar: Alberto Contador. De inmiddels 34-jarige Spanjaard won zijn eerste Tour in 2007. In 2009 won hij opnieuw. Zijn aanvankelijke eindzege in 2010 werd hem na een dopingschorsing echter afgepakt. Sindsdien aast hij op revanche. Inmiddels heeft hij de Giro en de Vuelta alweer op zijn naam weten te schrijven, maar in de Tour ging het steeds mis. Dit jaar wordt vermoedelijk zijn allerlaatste kans.

De Australische Richie Porte zou ook zomaar eens kunnen winnen. Jarenlang reed hij bij de Sky-ploeg in dienst van Chris Froome, maar sinds vorig jaar is hij zelf de kopman bij zijn nieuwe ploeg BMC. In 2016 werd hij 5e in de Tour, maar dit jaar wil hij een gooi doen naar de eindzege. Door de slechte vorm van Froome en de breekbaarheid van Contador, maakt hij wellicht een grote kans.

Naast deze drie topfavorieten zijn er nog enkele outsiders om rekening mee te houden: de Fransman Bardet zou de wielerfans in zijn land zielsgelukkig maken als hij de Tour wint. De laatste keer dat een Fransman dat lukte is alweer decennia geleden. Ook de Colombiaan Nairo Quintana moet tot de favorieten gerekend worden, maar hij reed eerder dit jaar al in de Giro. Meestal is de combinatie Giro/Tour geen gelukkige. Bovendien werd hij in Italië al verslagen door Tom Dumoulin.

Het worden in elk geval drie prachtige weken waarin de kijker niet alleen kan genieten van mooie sport, maar ook van prachtige beelden van de Franse natuur. Liefhebbers doen er echter wel goed aan hun kijkplezier niet te laten verpesten door het weinig verheffende commentaar van NOS’ers Herbert Dijkstra en Maarten Ducrot. U weet: op ‘De Belg’ is alles beter.

 

Afbeelding: Wikimedia Commons