Archeoloog Patrick Quinn van University College London en enkele Chinese collega’s hebben een belangrijke ontdekking gedaan. Het Terracottaleger in Xi’an, in de derde eeuw voor Christus gebouwd om de eerste keizer van China in het hiernamaals tegen zijn vijanden te beschermen, bestaat uit drie soorten klei.

 

In 1974 ontdekten Chinese boeren in Xi’an bij toeval de grootste archeologische vondst van de eeuw. Tussen de berg Li en de Chinese stad Xi’an bevond zich het graf van de eerste keizer van China, Qin Shi Huangdi, die in de derde eeuw voor Christus een einde maakte aan de Periode van de Strijdende Staten en China onder één vorst verenigde. Het graf van de keizer werd ‘beschermd’ door een leger van zo’n 7000 stenen soldaten, het zogenoemde Terracottaleger. De archeologische site is nu een van de belangrijkste toeristische trekpleisters van China en trekt jaarlijks miljoenen bezoekers over de hele wereld.

Wat archeologen en historici fascineert is dat de soldaten van het Terracottaleger allemaal anders zijn. Ze variëren in lengte, uniform en haarstijl. Oorspronkelijk waren de soldaten allemaal geschilderd, maar vrijwel direct nadat ze zijn ontdekt zijn de kleuren als gevolg van blootstelling aan de buitenlucht verdwenen.

Pit one, which is 230 metres (750 ft) long and 62 metres (203 ft) wide,[30] contains the main army of more than 6,000 figures.[31] Pit one has 11 corridors, most of which are more than 3 metres (9.8 ft) wide and paved with small bricks with a wooden ceiling supported by large beams and posts. This design was also used for the tombs of nobles and would have resembled palace hallways when built. The wooden ceilings were covered with reed mats and layers of clay for waterproofing, and then mounded with more soil raising them about 2 to 3 metres (6 ft 7 in to 9 ft 10 in) above the surrounding ground level when completed. (cc) Wikipedia

Patrick Quinn en zijn team bestudeerden enkele soldaten, acrobaten en een watervogel. Ze hebben ontdekt dat er voor de vervaardiging van de beelden drie soorten klei zijn gebruikt. Er was een gewone mix, gebruikt voor straatklinkers; een mix van klei en zand, gebruikt voor de terracottasoldaten en de acrobaten; een een mix van klei, zand en plantaardige bestanddelen voor de watervogel. Hieruit concludeert Quinn dat verschillende werkplaatsen, die verschillende soorten klei gebruikten, tegelijkertijd bezig waren met het vervaardigen van de terracottabeelden. Sommige werkplaatsen hielden zich bezig met het grove werk, andere werkplaatsen met de details. Door deze slimme organisatie konden de 7000 beelden worden gemaakt die in grote lijnen op elkaar lijken, hoewel ze in de details van elkaar verschillen.

Qin Shi Huangdi volgens een 18e-eeuwse illustratie

Qin Shi Huangdi begon zijn carrière als koning Zheng van Qin. Deze machtige staat in het westen van China slaagde erin alle andere koninkrijken te veroveren, waarop het keizerrijk ontstond. Zheng werd Qin Shi Huangdi (Shi = eerste en Huangdi = verheven heer) en ging de geschiedenis in als de eerste keizer van China. Als keizer zorgde hij voor de standaardisering van maten en gewichten, belangrijk voor de eenheid van het nieuwe rijk en ook goed voor de economie. Voort was Qin Shi Huangdi druk bezig met publieke werken die de tand des tijds moesten doorstaan: naast zijn graf, waar vermoedelijk zo’n 700.000 arbeiders decennialang mee bezig zijn geweest, was dit de Chinese Muur. De Grote Muur van Qin Shi Huangdi lijkt trouwens niet op de Chinese Muur zoals wij die kennen. In de loop der eeuwen is de muur namelijk telkens weer herbouwd. De vestingwerken nabij Peking waar toeristen massaal naar toegestuurd worden en waar ze nu ook – communistische cultuurbarbaren – zelfs een achtbaan in hebben gebouwd stamt uit de tijd van de Ming-dynastie (1368-1644). De Qin-dynastie van Qin Shi Huangdi duurde niet zo lang. De keizer was geobsedeerd door onsterfelijkheid en vergiftigde per abuis zichzelf, omdat hij dacht dat kwikpillen hem onsterfelijk zouden maken. Het keizerrijk kampte daarna met opstanden en chaos, waarop de Han-dynastie de macht kon overnemen. Vier eeuwen zou deze succesvolle dynastie over het Rijk van het Midden regeren, profiterend van het fundament dat Qin Shi Huangdi hiervoor had gelegd.

Trouwens, het Terracottaleger vormt in archeologisch opzicht het puntje van de ijsberg. Veel kamers van het graf van Qin Shi Huangdi zijn nog niet opengemaakt. Archeologen zijn bang dat er per ongeluk dingen kapot worden gemaakt – denk aan de verf van de terracottasoldaten – en willen alles zo goed, voorzichtig en secuur mogelijk doen. Er zullen deze eeuw dus nog vele archeologische geheimen aan de oppervlakte komen, die ons veel vertellen over de eerste Chinese keizer en zijn rijk.

 

Ten slotte, voor de liefhebbers, een documentaire over de eerste keizer en zijn graf, integraal op Youtube:

Afbeeldingen: Wikimedia / Wikipedia Commons