Op 9 september 1570 werd Nicosia, de hoofdstad van Cyprus, veroverd door het Ottomaanse Rijk. Binnen een jaar zouden de Turken het hele eiland veroveren.

 

Cyprus was in de late middeleeuwen een onafhankelijk koninkrijk, geregeerd door de Franse Lusignan-dynastie. In 1489 kochten Venetianen echter het eiland van laatste koningin van Cyprus. Zij zouden bijna tweehonderd jaar over het eiland heersen, totdat de Turken kwamen.

Het Ottomaanse Rijk had zich in de eerste helft van de zestiende eeuw enorm uitgebreid op de Balkan, maar de Venetiaanse bezettingen in het oosten van de Middellandse Zee ongemoeid gelaten. Na het overlijden van sultan Süleyman besloot zijn zoon Selim II Cyprus te veroveren. Voor Venetië lag Cyprus mijlenver weg, maar voor het Ottomaanse Rijk praktisch voor de deur. Er werd een grote invasiemacht in gereedheid gebracht en in juni 1570 transporteerden 400 schepen zo’n 100.000 soldaten naar het eiland.

Tegen zo’n grote overmacht kon het veel kleinere Venetiaanse leger uiteraard niet op. De Venetianen kozen er daarom voor om zich te verschuilen in hun vestingen, in plaats van dat ze de confrontatie op het slagveld aangingen. De Cypriotische hoofdstad Nicosia was als eerst aan de beurt. op 22 juli werd de stad belegerd en beschoten met kanonnen. De nieuwe vestingwerken van Nicosia bevatten bastions en waren aangelegd in een stervorm, om op deze manier het vijandelijke kanonvuur beter te pareren. Deze muren konden de Turkse beschietingen goed doorstaan.

Op 9 september, zeven weken na aanvang van het beleg, lukte het de Turken om door de Venetiaanse linies te breken. Via loopgraven waren de Turken de Venetiaanse linies heel dicht genaderd. Bovendien was bij de Venetianen de munitie op. Nadat de de linies waren doorbroken en de stad veroverd was richtten de Ottomaanse soldaten een verschrikkelijke slachting aan. Alle soldaten en mannelijke burgers werden gedood, de vrouwen werden verkracht en daarna met hun kinderen als slaaf verkocht.

Na de val van Nicosia was Famagusta aan de beurt. Deze havenstad wist echter bijna een jaar stand te houden.Het beleg van Famagusta inspireerde William Shakespeare tot het schrijven van zijn toneelstuk Othello, dat over een fictieve zwarte generaal in Venetiaanse dienst gaat. Maar ook Famagusta werd veroverd en de commandant (niet de fictieve Othello) werd levend gevild omdat hij Turkse krijgsgevangen zou hebben geëxecuteerd. De katholieke oorlogsvloot die Famagusta moest ontzetten was voor niets uitgevaren. Toch wist de vloot van de Heilige Liga de Turkse vloot op 7 oktober bij Lepanto te verslaan, wat het begin van het einde van de Turkse macht op zee betekende.

 

Afbeelding: Wikimedia / Wikipedia Commons